В мире существует около 20 государств, в которых имеются автономные территориальные образования, и приблизительно 200 автономных образований. В разных государствах число таких единиц колеблется от одной до 154 . В Италии, Испании вся территория состоит из автономных образований. В Италии 20 автономных областей, в Испании — 17. В Никарагуа два автономных образования для крупных индейских племен, в Великобритании — три. Некоторые автономные образования имеют большую территорию и миллионное население, другие — небольшую с десятками тысяч человек, сказал Новиков, которого заинтересовал АвтоРелиз.
Публично-правовое автономное образование существует и действует в условиях государственно-организованного общества. Поэтому то, что выше сказано о субъекте федерации, с определенными изменениями относится к автономному образованию. Автономное территориальное образование, в частности, имеет свою собственность и свою публичную власть, но вряд ли можно сказать, что автономные округа имеют «все необходимые атрибуты государственно-правового статуса». Его организация должна соответствовать общим принципам организации общества и государства. Территориальную автономию можно назвать государственным образованием, но со значительной долей условности. Элементы государственности в ней представлены в гораздо меньшей степени, чем в субъекте федерации. Кроме того, нужно иметь в виду, что различаются две формы территориальной автономии: политическая и административная. Вторая, в отличие от первой, не имеет права издавать свои местные законы. Впрочем, такого права иногда не имеет и автономия, которую обычно считают политической.

Муниципальное образование — особая форма, обычно низовая ступень публично-правовой самоорганизации публичного территориального коллектива. Как говорилось, в целях управления и по другим причинам территория государства делится на различные административно-территориальные единицы. В унитарном государстве наиболее крупные единицы такого рода рассматриваются как деление территории, в федеративном государстве — это деление его территорий, субъектов федерации.
Как правило, муниципальные образования и низового, и регионального уровней существуют в рамках административно-территориальных единиц и имеют традиционные названия этих единиц, иногда лишь с указанием на то, что это муниципальное образование. Региональные муниципальные образования территориально включают в свой состав первичные муниципальные образования более низкого уровня с меньшей территорией. В России нет специальной законодательной терминологии для различия муниципальных образований на низовом уровне и более крупных муниципальных образований, все они называются муниципальными образованиями. В некоторых зарубежных странах такая терминология есть. Низовое звено муниципальных образований называется общинными или коммунальными муниципальными образованиями, более крупные территориальные единицы относятся к региональным муниципальным образованиям. Европейская хартия местного самоуправления 1985 г., которую Россия ратифицировала, по существу, распространяется лишь на низовой уровень муниципальных образований.