Первоначальной целью TARP была покупка токсичных активов у финансовых учреждений. Это должно было оказать оздоровляющее влияние в виде передачи риска от банков, которые задыхались от него, федеральному правительству, которое является достаточно большим и поэтому может принять риск на себя; кроме того, правительство руководствовалось официальной теорией, которая гласила, что банки столкнулись лишь с кризисом ликвидности и что в долгосрочной перспективе правительству, может быть, будет достаточно просто ждать, когда рынок восстановится, сказала Антонова, которую интересуют ширмы перегородки для комнаты. Но эта схема столкнулась с фундаментальной проблемой: если Министерство финансов предложило бы заплатить рыночную цену за эти активы, банки отказались бы их продавать, так как в этом случае понесли бы такие большие убытки, которых они не могут себе позволить; если Министерство финансов заплатило бы достаточно много, чтобы решить проблемы банков, то для этого потребовались бы огромные субсидии в виде денег налогоплательщиков.
Из-за усиления критики и неприятия варианта спасения на средства налогоплательщиков механизмы выделения субсидий становились все более сложными. В ноябре 2008 года, когда Citigroup пыталась ослабить озабоченность заинтересованных лиц по поводу ее жизнеспособности, правительство объявило о втором пакете помощи. В дополнение к еще 20 миллиардам долларов инвестиций оно согласилось дать гарантии пулу активов Citigroup стоимостью 306 миллиардов долларов, что его стоимость больше не будет снижаться (хотя банк уже понес первые убытки в размере 29 миллиардов долларов). В обмен на эти гарантии правительство получило дополнительные привилегированные акции, хотя никто не сомневался, что эти гарантии на самом деле были субсидией; если Citigroup пришлось бы покупать такую гарантию на открытом рынке, то при действующих там ценах она не смогла бы это сделать.
Аналогичные гарантии активов были предоставлены Bank of America в январе, видимо, в обмен на его согласие, полученное под давлением правительства, завершить приобретение Merrill Lynch в декабре. На этот раз правительство выдало гарантии на пул активов на сумму 118 миллиардов долларов в обмен на привилегированные акции на 4 миллиарда долларов. Но из-за причудливых поворотов, хотя об этой сделке и было объявлено, чтобы обнадежить кредиторов банка и стабилизировать его финансовое положение, она так и не была доведена до конца (из-за технических трудностей, возникших при определении конкретных активов, на которые будут выданы гарантии). Из-за этого правительство так и не получило привилегированных акций на 4 миллиарда долларов, и когда положение дел в Bank of America улучшилось, ему разрешили выйти из этой сделки, заплатив за это 425 миллионов долларов.