При этом типе исследований фактор и результат воздействия изучаются одновременно в настоящий период времени у выбранной группы населения. Этот тип исследования выявляет распространение заболевания и факторов, способных его вызывать или предупреждать. Однако при этом типе исследований трудно выявить причинно-следственный характер взаимосвязи заболевания и фактора питания. Не представляется возможным твердо ответить на вопрос, связано ли заболевание с изменением или нарушением питания или питание человека изменилось по причине заболевания, т. е. затруднена дифференциация между причиной и следствием.
Мы представили лишь краткое описание сути методов эпидемиологических исследований и общий дизайн их проведения. Выбор методов определяется конкретными задачами исследования, распространением заболевания или вызывающих его факторов, а также финансовыми и ресурсными возможностями. Необходимо подчеркнуть, что методы эпидемиологических исследований — это, пожалуй, наиболее важные, если не единственные, методы, позволяющие выявить роль факторов питания в развитии хронических неинфекционных заболеваний современного человека. Измерение эпидемиологических параметров, в том числе и параметров фактического питания и пищевого статуса, несет в себе риск получения неточных или даже ошибочных данных. Задачей любого исследования является получение данных, максимально точно и правильно отражающих объективные события и истинные параметры явления. Однако измерить эпидемиологические параметры абсолютно точно и достоверно невозможно, можно только к этому стремиться. Необходимо знать, насколько точно измеренные показатели отражают объективную реальность. Например, насколько точно и объективно методы исследования фактического питания отражают действительное привычное фактическое питание человека или группы людей.
Результаты эпидемиологических исследований характеризуются такими категориями, как достоверность, или действительность, и надежность. Достоверными результаты исследования признаются тогда, когда они адекватно отражают реальную картину происходящего, т. е. действительность. Другими словами, достоверность результатов исследования в эпидемиологии отражает степень соответствия результатов исследования истинной, реальной характеристике измеряемого явления. Результаты достоверны, если они соответствуют истине.