Устойчивая работа двигателя в определенном режиме возможна лишь в том случае, если развиваемая мощность равна мощности, поглощаемой потребителем. Мощность и частота вращения коленчатого вала двигателя пропорциональны количеству подаваемого в цилиндры топлива. В связи с этим для сохранения заданного режима работы при всяком изменении внешней нагрузки на двигатель должно быть изменено количество топлива, подаваемого в цилиндры двигателя.
Например, дизель-генератор при любой нагрузке в сети должен сохранять заданную частоту вращения, чем обеспечивается постоянное напряжение тока. Поэтому при уменьшении нагрузки в сети необходимо немедленно уменьшить количество подаваемого в цилиндры топлива. Иногда требуеться замена автозапчастей. Если этого не сделать, то мощность двигателя будет превышать мощность потребителя и будет увеличиваться его частота вращения — пойдет «в разнос». При повышении нагрузки в сети количество подаваемого в цилиндры топлива должно быть немедленно увеличено.
Главные двигатели должны развивать мощность в зависимости от требуемой скорости судна, поэтому они должны устойчиво работать на различных режимах в его рабочем диапазоне. Отсюда видно, что внешняя нагрузка на двигатель не стабильна, а при аварийных ситуациях отбор мощности от двигателя резко уменьшится и, если немедленно не изменить количество впрыскиваемого в цилиндры топлива, вся его избыточная мощность пойдет на увеличение частоты вращения и может привести к разрушению двигателя. Поэтому все, без исключения, главные и вспомогательные двигатели оборудуют регуляторами, которые при изменении внешней нагрузки автоматически немедленно воздействуют па рейку топливных насосов, изменяя положение плунжеров и тем самым изменяют количество подаваемого топлива.
По назначению регуляторы делятся на однорежимные и все — режимные. Однорежимные регуляторы автоматически поддерживают одну заданную частоту вращения коленчатого вала. Они устанавливаются на судовых вспомогательных дизелях, работающих с одной частотой вращения независимо от колебания внешней нагрузки. Всережимные регуляторы позволяют изменять настройку на ходу и поддерживают любую заданную частоту вращения в рабочем диапазоне двигателя. Всережимные регуляторы устанавливают на главные двигатели.